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A Feast for Crows de George R.R. Martin

Disclaimer: Apenas dispongo de tiempo para preparar (en condiciones) reseñas, pero no quiero dejar la costumbre de poner pequeños pasajes con la esperanza de conseguir atrapar nuevos lectores.

Espero que disfruten tanto como yo del siguiente fragmento de A Feast for Crows de George R.R. Martin. No contiene spoilers, pero sí da una buena idea del ambiente que se respira en la novela, el tono de este tomo me ha parecido especialmente pesimista y desolador (que ya es decir para Canción de Hielo y Fuego).

Back on the road, the septon said, “We would do well to keep a watch tonight, my friends. The villagers say they’ve seen three broken men skulking round the dunes, west of the old watchtower.”

“Only three?” Ser Hyle smiled. “Three is honey to our swordswench. They’re not like to trouble armed men.”

“Unless they’re starving,” the septon said. “There is food in these marshes, but only for those with the eyes to find it, and these men are strangers here, survivors from some battle. If they should accost us, ser, I beg you, leave them to me.”

“What will you do with them?”

“Feed them. Ask them to confess their sins, so that I might forgive them. Invite them to come with us to the Quiet Isle.”

“That’s as good as inviting them to slit our throats as we sleep,” Hyle Hunt replied. “Lord Randyll has better ways to deal with broken men—steel and hempen rope.”

“Ser? My lady?” said Podrick. “Is a broken man an outlaw?”

“More or less,” Brienne answered.

Septon Meribald disagreed. “More less than more. There are many sorts of outlaws, just as there are many sorts of birds. A sandpiper and a sea eagle both have wings, but they are not the same. The singers love to sing of good men forced to go outside the law to fight some wicked lord, but most outlaws are more like this ravening Hound than they are the lightning lord. They are evil men, driven by greed, soured by malice, despising the gods and caring only for themselves. Broken men are more deserving of our pity, though they may be just as dangerous. Almost all are common-born, simple folk who had never been more than a mile from the house where they were born until the day some lord came round to take them off to war. Poorly shod and poorly clad, they march away beneath his banners, ofttimes with no better arms than a sickle or a sharpened hoe, or a maul they made themselves by lashing a stone to a stick with strips of hide. Brothers march with brothers, sons with fathers, friends with friends. They’ve heard the songs and stories, so they go off with eager hearts, dreaming of the wonders they will see, of the wealth and glory they will win. War seems a fine adventure, the greatest most of them will ever know.

“Then they get a taste of battle.

“For some, that one taste is enough to break them. Others go on for years, until they lose count of all the battles they have fought in, but even a man who has survived a hundred fights can break in his hundred-and-first. Brothers watch their brothers die, fathers lose their sons, friends see their friends trying to hold their entrails in after they’ve been gutted by an axe.

“They see the lord who led them there cut down, and some other lord shouts that they are his now. They take a wound, and when that’s still half-healed they take another. There is never enough to eat, their shoes fall to pieces from the marching, their clothes are torn and rotting, and half of them are shitting in their breeches from drinking bad water.

“If they want new boots or a warmer cloak or maybe a rusted iron halfhelm, they need to take them from a corpse, and before long they are stealing from the living too, from the smallfolk whose lands they’re fighting in, men very like the men they used to be. They slaughter their sheep and steal their chickens, and from there it’s just a short step to carrying off their daughters too. And one day they look around and realize all their friends and kin are gone, that they are fighting beside strangers beneath a banner that they hardly recognize. They don’t know where they are or how to get back home and the lord they’re fighting for does not know their names, yet here he comes, shouting for them to form up, to make a line with their spears and scythes and sharpened hoes, to stand their ground. And the knights come down on them, faceless men clad all in steel, and the iron thunder of their charge seems to fill the world...

“And the man breaks.

“He turns and runs, or crawls off afterward over the corpses of the slain, or steals away in the black of night, and he finds someplace to hide. All thought of home is gone by then, and kings and lords and gods mean less to him than a haunch of spoiled meat that will let him live another day, or a skin of bad wine that might drown his fear for a few hours. The broken man lives from day to day, from meal to meal, more beast than man. Lady Brienne is not wrong. In times like these, the traveler must beware of broken men, and fear them. but he should pity them as well.”

The Chaos by Gerard Nolst Trenité

I've discovered through my dear friend Mónica a wonderful poem called The Chaos. I'm talking about between 146 and 274 funny and well thought verses (depending on the version) about English spelling and pronunciation singularities written by Gerard Nolst Trenité which appeared for the first time in 1920.

I recommend as a splendid exercise that you attempt to read the entire poem aloud (aloud or do not try!). Everyone will get it wrong at some point for sure, but I hope you'll find it fun, challenging and educational. Hint! There is a partial phonetic version of The Chaos poem (both in English and American pronuntiation).

I'm delighted to share with you a 1993-94 version from The English Spelling Society, the most complete version. As a standard practice, words whose spelling can lead to mispronunciation are shown in bold.

Dearest creature in creation
Studying English pronunciation,
I will teach you in my verse

Sounds like corpse, corps, horse and worse.
I will keep you, Susy, busy,
Make your head with heat grow dizzy;

Tear in eye, your dress you'll tear;
Queer, fair seer, hear my prayer.
Pray, console your loving poet,

Make my coat look new, dear, sew it! 10
Just compare heart, hear and heard,
Dies and diet, lord and word.

Sword and sward, retain and Britain
(Mind the latter how it's written).
Made has not the sound of bade,

Say - said, pay - paid, laid but plaid.
Now I surely will not plague you
With such words as vague and ague,

But be careful how you speak,
Say: gush, bush, steak, streak, break, bleak, 20
Previous, precious, fuchsia, via
Recipe, pipe, studding-sail, choir;
Woven, oven, how and low,

Script, receipt, shoe, poem, toe.
Say, expecting fraud and trickery:
Daughter, laughter and Terpsichore,
Branch, ranch, measles, topsails, aisles,
Missiles, similes, reviles.

Wholly, holly, signal, signing,
Same, examining, but mining, 30
Scholar, vicar, and cigar,
Solar, mica, war and far.

From "desire": desirable - admirable from "admire",
Lumber, plumber, bier, but brier,
Topsham, brougham, renown, but known,
Knowledge, done, lone, gone, none, tone,

One, anemone, Balmoral,
Kitchen, lichen, laundry, laurel.
Gertrude, German, wind and wind,
Beau, kind, kindred, queue, mankind, 40

Tortoise, turquoise, chamois-leather,
Reading, Reading, heathen, heather.
This phonetic labyrinth
Gives moss, gross, brook, brooch, ninth, plinth.
Have you ever yet endeavoured

To pronounce revered and severed,
Demon, lemon, ghoul, foul, soul,
Peter, petrol and patrol?

English wordsBillet does not end like ballet;
Bouquet, wallet, mallet, chalet. 50
Blood and flood are not like food,

Nor is mould like should and would.
Banquet is not nearly parquet,

Which exactly rhymes with khaki.
Discount, viscount, load and broad,
Toward, to forward, to reward,

Ricocheted and crocheting, croquet?
Right! Your pronunciation's OK.
Rounded, wounded, grieve and sieve,
Friend and fiend, alive and live. 60

Is your R correct in higher?
Keats asserts it rhymes with Thalia.
Hugh, but hug, and hood, but hoot,

Buoyant, minute, but minute.
Say abscission with precision,
Now: position and transition;

Would it tally with my rhyme
If I mentioned paradigm?
Twopence, threepence, tease are easy,
But cease, crease, grease and greasy? 70

Cornice, nice, valise, revise,
Rabies, but lullabies.
Of such puzzling words as nauseous,
Rhyming well with cautious, tortious,

You'll envelop lists, I hope,
In a linen envelope.
Would you like some more? You'll have it!
Affidavit, David, davit.
To abjure, to perjure. Sheik

Does not sound like Czech but ache. 80
Liberty, library, heave and heaven,
Rachel, loch, moustache, eleven.

We say hallowed, but allowed,
People, leopard, towed but vowed.
Mark the difference, moreover,
Between mover, plover, Dover.

Leeches, breeches, wise, precise,
Chalice, but police and lice,
Camel, constable, unstable,
Principle, disciple, label. 90

Petal, penal, and canal,
Wait, surmise, plait, promise, pal,
Suit, suite, ruin. Circuit, conduit
Rhyme with "shirk it" and "beyond it",

But it is not hard to tell
Why it's pall, mall, but Pall Mall.
Muscle, muscular, gaol, iron,
Timber, climber, bullion, lion,
Worm and storm, chaise, chaos, chair,

Senator, spectator, mayor, 100
Ivy, privy, famous; clamour
Has the A of drachm and hammer.
Pussy, hussy and possess,

Desert, but desert, address.
Golf, wolf, countenance, lieutenants
Hoist in lieu of flags left pennants.
Courier, courtier, tomb, bomb, comb,

Cow, but Cowper, some and home.
"Solder, soldier! Blood is thicker",
Quoth he, "than liqueur or liquor", 110

Making, it is sad but true,
In bravado, much ado.
Stranger does not rhyme with anger,
Neither does devour with clangour.

Pilot, pivot, gaunt, but aunt,
Font, front, wont, want, grand and grant.
Arsenic, specific, scenic,
Relic, rhetoric, hygienic.
Gooseberry, goose, and close, but close,

Paradise, rise, rose, and dose. 120
Say inveigh, neigh, but inveigle,
Make the latter rhyme with eagle.
Mind! Meandering but mean,

Valentine and magazine.
And I bet you, dear, a penny,
You say mani-(fold) like many,

Which is wrong. Say rapier, pier,
Tier (one who ties), but tier.
Arch, archangel; pray, does erring
Rhyme with herring or with stirring? 130

Prison, bison, treasure trove,
Treason, hover, cover, cove,
Perseverance, severance. Ribald
Rhymes (but piebald doesn't) with nibbled.

Phaeton, paean, gnat, ghat, gnaw,
Lien, psychic, shone, bone, pshaw.
Don't be down, my own, but rough it,
And distinguish buffet, buffet;

Brood, stood, roof, rook, school, wool, boon,
Worcester, Boleyn, to impugn. 140
Say in sounds correct and sterling
Hearse, hear, hearken, year and yearling.

Evil, devil, mezzotint,
Mind the z! (A gentle hint.)
Now you need not pay attention
To such sounds as I don't mention,
Sounds like pores, pause, pours and paws,

Rhyming with the pronoun yours;
Nor are proper names included,
Though I often heard, as you did, 150
Funny rhymes to unicorn,

Yes, you know them, Vaughan and Strachan.
No, my maiden, coy and comely,
I don't want to speak of Cholmondeley.
No. Yet Froude compared with proud

Is no better than McLeod.
But mind trivial and vial,
Tripod, menial, denial,
Troll and trolley, realm and ream,

Schedule, mischief, schism, and scheme. 160
Argil, gill, Argyll, gill. Surely
May be made to rhyme with Raleigh,
But you're not supposed to say
Piquet rhymes with sobriquet.

Had this invalid invalid
Worthless documents? How pallid,
How uncouth he, couchant, looked,
When for Portsmouth I had booked!

Zeus, Thebes, Thales, Aphrodite,
Paramour, enamoured, flighty, 170
Episodes, antipodes,
Acquiesce, and obsequies.
Please don't monkey with the geyser,

Don't peel 'taters with my razor,
Rather say in accents pure:
Nature, stature and mature.
Pious, impious, limb, climb, glumly,

Worsted, worsted, crumbly, dumbly,
Conquer, conquest, vase, phase, fan,
Wan, sedan and artisan. 180
The TH will surely trouble you

More than R, CH or W.
Say then these phonetic gems:
Thomas, thyme, Theresa, Thames.
Thompson, Chatham, Waltham, Streatham,
There are more but I forget 'em -

Wait! I've got it: Anthony,
Lighten your anxiety.
The archaic word albeit
Does not rhyme with eight - you see it; 190

With and forthwith, one has voice,
One has not, you make your choice.
Shoes, goes, does [1]. Now first say: finger;

Then say: singer, ginger, linger.
Real, zeal, mauve, gauze and gauge,
Marriage, foliage, mirage, age,
Hero, heron, query, very,

Parry, tarry, fury, bury,
Dost, lost, post, and doth, cloth, loth,
Job, Job, blossom, bosom, oath. 200
Faugh, oppugnant, keen oppugners,

Bowing, bowing, banjo-tuners
Holm you know, but noes, canoes,
Puisne, truism, use, to use?

Though the difference seems little,
We say actual, but victual,
Seat, sweat, chaste, caste, Leigh, eight, height,
Put, nut, granite, and unite

Reefer does not rhyme with deafer,
Feoffer does, and zephyr, heifer. 210
Dull, bull, Geoffrey, George, ate, late,
Hint, pint, senate, but sedate.

Gaelic, Arabic, pacific,
Science, conscience, scientific;
Tour, but our, dour, succour, four,
Gas, alas, and Arkansas.

Say manoeuvre, yacht and vomit,
Next omit, which differs from it
Bona fide, alibi
Gyrate, dowry and awry. 220

Sea, idea, guinea, area,
Psalm, Maria, but malaria.
Youth, south, southern, cleanse and clean,
Doctrine, turpentine, marine.

Compare alien with Italian,
Dandelion with battalion,
Rally with ally; yea, ye,

Eye, I, ay, aye, whey, key, quay!
Say aver, but ever, fever,
Neither, leisure, skein, receiver. 230
Never guess - it is not safe,

We say calves, valves, half, but Ralf.
Starry, granary, canary,
Crevice, but device, and eyrie,

Face, but preface, then grimace,
Phlegm, phlegmatic, ass, glass, bass.
Bass, large, target, gin, give, verging,
Ought, oust, joust, and scour, but scourging;

Ear, but earn; and ere and tear
Do not rhyme with here but heir. 240

Mind the O of off and often
Which may be pronounced as orphan,
With the sound of saw and sauce;

Also soft, lost, cloth and cross.
Pudding, puddle, putting. Putting?
Yes: at golf it rhymes with shutting.
Respite, spite, consent, resent.

Liable, but Parliament.
Seven is right, but so is even,
Hyphen, roughen, nephew, Stephen, 250
Monkey, donkey, clerk and jerk,

Asp, grasp, wasp, demesne, cork, work.
A of valour, vapid, vapour,
S of news (compare newspaper),
G of gibbet, gibbon, gist,

I of antichrist and grist,
Differ like diverse and divers,
Rivers, strivers, shivers, fivers.

Once, but nonce, toll, doll, but roll,
Polish, Polish, poll and poll. 260
Pronunciation - think of Psyche! -

Is a paling, stout and spiky.
Won't it make you lose your wits
Writing groats and saying 'grits'?
It's a dark abyss or tunnel

Strewn with stones like rowlock, gunwale,
Islington, and Isle of Wight,
Housewife, verdict and indict.

Don't you think so, reader, rather,
Saying lather, bather, father? 270
Finally, which rhymes with enough,
Though, through, bough, cough, hough, sough, tough??

Hiccough has the sound of sup...
My advice is: GIVE IT UP!

[1] No, you're wrong. This is the plural of doe.

God is not Great by Christopher Hitchens

Christopher Hitchens - God is not Great

This is going to be my first review in English. Don't Panic! As I recently only read and watch both TV series and films in English (usually without subs) seems to me the perfect way to express ideas and concepts from the books, as well as a way to improve my skills. Please help me notice any inconvenience or mistake.

I've been constantly thinking about this post since I finished the book almost two months ago. In this time lapse Mr. Hitchens died, with the subsequent hard time for us his followers. Embarrassingly I didn't have the time and/or strength to write about it, I found it difficult to write something different than what many others wrote. Although it was not a surprise for anyone, his death truly made me very sad and angry.

God is not Great is a 2007 book from Christopher Hitchens. In this book he made a fierce and sincere apology against religion, or at least against organized religion. Focusing on the Abrahamic religions, the book contains a perfectly documented collection of facts, personal anecdotes and well chosen arguments. In each of the nineteen chapters the author explains (for example) how religion kills, how do we know some metaphysical claims of religion are false, the lies behind intelligent design, and how some religions have ended in the past.

In Chapter Two, Religion Kills, he described common irrationally violent situations in many cities (Belfast, Beirut, Bombay, Belgrade, Bethlehem or Baghdad) easily attributed to religion. He also wrote about the 1989 fatwa against his friend Salman Rushdie and the crazy actions driven by the US after the September 11 attacks, as examples where religious leaders pursued, allowed and justified big massacres.

In Chapter Four, A Note On Health, he reminds us of some big confrontations between medicine and religion: some vaccines, condoms, the Jewish circumcision and the female genital mutilation rituals, and the pursuing and punishment of homosexuality.

Chapter Five, The Metaphysical Claims of Religion Are False, where Mr. Hitchens explains the difference between the knowledge of the world today and when some religions where founded. He claims that the necessary leap of faith needs to be repeated, and it turns harder to take the more it is taken.

In Chapter Nine, The Koran Is Borrowed From Both Jewish and Christian Myths he examines the religion of Islam and its holy book, the Koran, asserting that it was not supernatural and simply was a compendium of other religious texts and sayings.

Chapter Thirteen, Does Religion Make People Behave Better?, explains how non-religious people stand and pursue moral causes with at least as much strength and clearness as religious people. He also notes many issues of misbehavior in religious leaders.

In Chapter Fourteen, There Is No 'Eastern' Solution, he blames Asiatic religions as Buddhism and Hinduism with similar sins and problems: the violence, the unverifiable assumptions, the unhealthy manners and rituals, etc.

Chapter Fifteen, Religion As An Original Sin, where he declares that there are several ways in which religion is not just amoral but positively immoral, being the faults found not in its adherents but in its original precepts. These include:

And Finally Chapter Nineteen, In Conclusion: The Need for a New Enlightenment, where he argues that the human race no longer needs religion, to the point that underestimating religion will improve mankind, and will boost the progress of civilization. He ends asking atheists to fight for a religion-free society.

Some of the commonly selected quotes are:

  • Organized religion is violent, irrational, intolerant, allied to racism, tribalism, and bigotry, invested in ignorance and hostile to free inquiry, contemptuous of women and coercive toward children.
  • Religion spoke its last intelligible or noble or inspiring words a long time ago.
  • I can think of a handful of priests and bishops and rabbis and imams who have put humanity ahead of their own sect or creed. History gives us many other such examples, which I am going to discuss later on. But this is a compliment to humanism, not to religion.
  • At least two major and established religions, with millions of adherents in Africa, believe that the cure is much worse than the disease. They also harbor the belief that the AIDS plague is in some sense a verdict from heaven upon sexual deviance--in particular upon homosexuality.
  • In Ireland alone--once an unquestioning disciple of Holy Mother Church--it is not estimated that the unmolested children of religious schools were very probably the minority.
  • One must state it plainly. Religion comes from the period of human prehistory where nobody--not even the mighty Democritus who concluded that all matter was made from atoms--had the smallest idea what was going on. It comes from the bawling and fearful infancy of our species, and is a babyish attempt to meet our inescapable demand for knowledge (as well as for comfort, reassurance, and other infantile needs). Today the least educated of my children knows much more about the natural order than any of the founders of religion and one would like to think--though the connection is not a fully demonstrable one--that this is why they seem so uninterested in sending fellow humans to hell.
  • Conceivably, some readers of these pages will be shocked to learn of the existence of Hindu and Buddhist murderers and sadists. Perhaps they dimly imagine that contemplative easterners, devoted to vegetarian diets and meditative routines, are immune to such temptations?
  • If religious instruction were not allowed until the child had attained the age of reason, we would be living in a quite different world.
  • Philosophy begins where religion ends, just as by analogy chemistry begins where alchemy runs out, and astronomy takes the place of astrology.
  • Religion has run out of justifications. Thanks to the telescope and the microscope, it no longer offers and explanation of anything important.

Mr. Hitchens was an English (also American since 2007) journalist, author and polemicist, in the wider meaning of the expression. He was considered one of the main intellectuals of the world, and was clearly identified as a Pope (in the techie way) in the atheist movement. After a brilliant career with a lot of polemic confrontations with people as Mother Teresa (Hell's Angel documentary) or Bill Clinton (No One Left to Lie To), and demolishing debates against figures like Tony Blair, he faced some serious health issues due to an oesophageal cancer. On 15 December 2011, Hitchens died from pneumonia, as a complication of this cancer.

I'm not used to write bios in this blog, but if that moment comes surely he is going to be among the firsts to appear.

Los 10 mejores libros de ciencia ficción dura

Muchos de ustedes ya sabrán que la ciencia ficción dura es "un subgénero de la ciencia ficción caracterizado por conceder una especial relevancia a los detalles científicos o técnicos de la historia" (Wikipedia dixit). Uno de mis géneros favoritos, dicho sea de paso.


Dicho esto, acabo de ver que Technology Review —publicación del M.I.T.— tiene previsto publicar a lo largo del año la colección TR:SF con relatos de ciencia ficción dura. Se justifica, en palabras de la publicación, porque son este tipo de historias, inspiradas en la ciencia y tecnología más vanguardista, las más citadas por científicos e ingenieros como inspiración para sus proyectos.


A raíz de esto acaban de publicar una lista con las 10 mejores obras de este género, que en gran medida han inspirado la colección. Me permitirán que mantenga el idioma original.


  1. Twenty Thousand Leagues Under The Sea (Jules Verne, 1870) Verne wrote some of the earliest works recognizable as science fiction (even though the term "science fiction" wouldn't enter popular culture for another 60 years.) Twenty Thousand Leagues is probably his most prescient work, anticipating submarine warfare (not for nothing was the first nuclear submarine called Nautilus) , scuba diving, and even the taser.

  2. The Time Machine (H.G. Wells, 1895) There's a little bit of self-plagarism in this book, as the operating principles of the eponymous machine are pretty much directly lifted from an earlier short story written by Wells, called The Chronic Argonauts, published in 1888, seven years before The Time Machine. Still, the 1895 book deserves credit for popularizing the idea that time travel might be done using scientific and technological methods, rather than the magical means used in earlier time travel stories. Its description of time travel in a four-dimensional universe presaged the cottage industry in theoretical space-time machines that has sprung up among physicists in recent decades.

  3. I, Robot (Isaac Asimov, 1950) Asimov actually invented the word "robotics," in 1941, and this collection of short stories canonized his most famous literary creation, the Three Laws of Robotics ("A robot may not harm a human being, or through inaction, allow a human being to come to harm. A robot must obey the orders given to it by human beings except where such orders would conflict with the First Law. A robot must protect its own existence as long as such protection does not conflict with the first or second laws.") Although Asimov was very hazy on how the "positronic brains" of his robots actually worked, the idea of a machine operating perfectly, but behaving strangely because of unexpected interactions between its instructions, would become all too familiar to later generations of computer programmers battling subtle software bugs.

  4. The Shockwave Rider (John Brunner, 1975) The original cyberpunk novel, predating Gibson' Neuromancer by nine years (and even the word "cyberpunk" by five.) Admittedly, it doesn't feature a neon-lit virtual reality cyberspace, but it does have a hacker who unleashes a little doozey on the global computer network—a self replicating program that Brunner dubbed a "worm." In 1982 researchers at Xerox PARC noticed the real work they were on distributed computation doing bore a striking resemblance to Brunner's fictional creation, and by 1988 the first worm to be released into the wild was happily munching through thousands of computers on the early Internet.

  5. The Fountains of Paradise (Arthur C. Clark, 1979) If we ever actually build a space elevator—a high tension cable 100,000 km long suspended from a counterweight in high Earth orbit all the way down to the surface of the Earth, which would let people ride elevator cars into orbit—people will look back on this book the way nuclear submarine designers look back at 20,000 Leagues Under The Sea. Although Clark didn't invent the concept of the space elevator, he did do some of the real-world calculations showing how such a structure might work, and even speculated that a carbon-based filament would make the ideal material for the elevator cable. Twenty years later, carbon nanotubes were at the heart of NASA first serious study on space elevators.

  6. Cyteen (C.J. Cherryh, 1988) Set on a harsh world whose settlers have a fractious relationship with Earth, this book looks at an attempt to push human cloning beyond the creation of a genetic duplicate. Scientists try to recreate the personality of one of their society's most valuable citizens by creating similar childhood experiences, as Cherryh deftly explores the nature vs. nurture debate.

  7. The Mars Trilogy (Kim Stanley Robinson, 1992-1996) This tale of the colonization of Mars begins in 2026 and ends two hundred years later, with the terraforming of Mars largely completed and humanity making its first steps into interstellar space. Packed with detailed descriptions of the colonist's everyday lives, and a close attention to the geography of Mars, it's as close as any of us will get to walking on the red planet. (If, sometime after reading this, you become an actual explorer of Mars, feel free to look me up and berate me for my lack of faith in you. It'll be something to tell the other people at the old folks home.)

  8. The Diamond Age (Neal Stephenson, 1995) This is the tale of an impoverished young girl who accidentally comes into the possession of one of the most sophisticated devices ever created—an educational primer that can adapt itself to almost any situation that its reader finds herself in. In creating the primer, and the entire world the child lives in, Stephenson has perfectly channeled Eric Drexler's vision of molecular nanotechnology, where microscopic machines perform near-miracles on a regular basis.

  9. Rainbows End (Vernor Vinge, 2006) When I first read this book, I thought the setting of 2025 was unrealistically optimistic for the kind of augmented reality technology that is at the heart of the book. Using goggles, digital information from the Internet is overlaid on the world around the wearer. A person's social networking profile might appear beside their head, or an entire landscape can be mapped to some fantasy world, where a monsters and dragons are painted over cars and airplanes. But real world technology is catching up much more rapidly than I ever expected.

  10. Incandescence (Greg Egan, 2008) Its far-future setting, and backdrop of a galaxy-spanning civilization, would normally put this book firmly into the category of space opera, but Egan—who has contributed a science fiction story to Technology Review previously—has written a book that could double as a primer on General Relativity and astrophysics. Much of the action takes place on a bizarre pre-industrial world, where the characters need to come up with some advanced physics—fast—if they are to avoid disaster.

(Visto en Reddit)

Fermat's Last Theorem de Simon L. Singh

Acabo de terminar la lectura de Fermat's Last Theorem (El último teorema de Fermat en su edición española) del autor británico Simon L. Singh. A pesar de haber tardado bastante en acabarlo (diversos líos me han tenido alejado de cualquier libro) me ha parecido una lectura muy amena y totalmente recomendable. Antes de seguir, debo indicar que este libro lo conseguí en la pasada TAM London 2010 firmado por el propio autor.


Simon Lehna Singh, galardonado con la Orden del Imperio Británico, es conocido principalmente por sus trabajos acerca de ciencia y matemáticas. Sus obras más importantes son ésta sobre el último teorema de Fermat, The Code Book (sobre criptografía), Big Bang (sobre el origen del universo, que regalé también firmado a un buen amigo) y su última publicación Trick or Treatment? Alternative Medicine on Trial (sobre los peligros de la medicina alternativa).


Fue además conocido por la ciudadanía británica y por los escépticos de todo el mundo tras ganar su juicio contra la British Chiropractic Association (Asociación Quiropráctica Británica), que le demandó por difamación por una columna de Singh en The Guardian en la que éste indicaba que dicha asociación "promovía alegremente tratamientos falsos" ("happily promote bogus treatments", me encanta la frase original). La sentencia absolvió a Singh y además desembocó en una oleada de demandas ciudadanas por publicidad engañosa contra más de 500 quiroprácticos, y en la obligatoriedad a la asociación de retirar de todas las webs y clínicas de sus asociados cualquier referencia a tratamientos curativos que no tuvieran eficacia demostrada. Es decir, todos ellos.


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Andrew Wiles.
copyright C. J. Mozzochi, Princeton N.J

Volviendo a la obra, en este caso Singh narra la búsqueda por parte de la comunidad matemática mundial durante más de 350 años de una prueba para el último Teorema de Pierre de Fermat, abogado francés del siglo XVII que como matemático amateur consiguió ser (y sigue siendo aún ahora) toda una referencia. Además de su extensa producción, ha pasado a la historia por este último teorema y su leyenda, siendo considerado como el problema matemático más difícil hasta que Andrew Wiles lo consiguió probar en 1995.


El último teorema de Fermat, brevemente, se puede enunciar diciendo que siendo n un número entero mayor que 2, entonces no existen números naturales a, b y c, tales que se cumpla an + bn = cn. Este enunciado aparentemente simple se resistió durante siglos a varias generaciones.


Además de su dificultad, se hizo más grande y desafiante aún dado que el propio Fermat, poco amigo de compartir sus investigaciones, lo conjeturó en el margen de un ejemplar de Arithmética (de Diofanto de Alejandría) afirmando de su puño y letra que tenía la prueba para el teorema pero era demasiado grande para incluirla en dicho margen. Tremendo humor, y tremenda ira para aquellos que no eran muy aficionados a Fermat.


El libro va narrando capítulo a capítulo toda esta mítica historia, desde el propio Fermat y su compleja relación con sus contemporáneos, pasando por los principales intentos posteriores de probar dicho teorema hasta llegar al intento definitivo por parte de Andrew Wiles tras más de 6 años de dedicación exclusiva en secreto.


Como introducción, antes de entrar en la propia historia, el autor explica de forma tremendamente clara, didáctica y (milagrosamente) amena ciertos conceptos básicos de matemática teórica. De estas primeras páginas he extraído un fragmento que os resultará interesante, más allá de la propia historia del Teorema.


Absolute Proof



The story of Fermat's Last Theorem revolves around the search for a missing proof. Mathematical proof is far more powerful and rigorous than the concept of proof we casually use in our everyday language, or even the concept of proof as understood by physicists or chemists. The difference between scientific and mathematical proof is both subtle and profound, and is crucial to understanding the work of every mathematician since Pythagoras.

The idea of a classic mathematical proof is to begin with a series of axioms, statements that can be assumed to be true or that are self-evidently true. Then by arguing logically, step by step, it is possible to arrive at a conclusion. If the axioms are correct and the logic is flawless, then the conclusion will be undeniable. This conclusion is the theorem.

Mathematical theorems rely on this logical process and once proven are true until the end of time. Mathematical proofs are absolute. To appreciate the value of such proofs they should be compared with their poor relation, the scientific proof. In science a hypothesis is put forward to explain a physical phenomenon. If observations of the phenomenon compare well with the hypothesis, this becomes evidence in favor of it. Furthermore, the hypothesis should not merely describe a known phenomenon, but predict the results of other phenomena. Experiments may be performed to test the predictive power of the hypothesis, and if it continues to be successful then this is even more evidence to back the hypothesis. Eventually the amount of evidence may be overwhelming and the hypothesis becomes accepted as a scientific theory.

However, the scientific theory can never be proved to the same absolute level of a mathematical theorem: It is merely considered highly likely based on the evidence available. So-called scientific proof relies on observation and perception, both of which are fallible and provide only approximations to the truth. As Bertrand Russell pointed out: "Although this may seem a paradox, all exact science is dominated by the idea of approximation." Even the most widely accepted scientific "proofs" always have a small element of doubt in them. Sometimes this doubt diminishes, although it never disappears completely, while on other occasions the proof is ultimately shown to be wrong. This weakness in scientific proof leads to scientific revolutions in which one theory that was assumed to be correct is replaced with another theory, which may be merely a refinement of the original theory, or which may be a complete contradiction.

Ciencia Ficción y Fantasía en Creative Commons

Ya os he hablado de Creative Commons, como si no lo conocierais ya de antes, y puedo ir al grano sin introducciones sobre ello. Ahora que emerge con fuerza el libro electrónico, también lo hacen las tiendas de libros electrónicos. Por ahora la gente sigue siendo algo reacia a pagar, no ayuda nada los desorbitados precios de los eBooks.


Un gran filón de este tipo de tiendas (y de los usuarios de libro electrónico) son las obras que ya han pasado a dominio público, y las obras que legalmente están disponibles de manera libre (y gratuita) en la red. Hoy voy a hablar de este último caso.


Hay muchos autores, cada vez más, que ponen sus obras a disposición del público con licencias Creative Commons. Yo mismo he reseñado aquí dos de ellas: My own kind of freedom, de Steven Brust y Little Brother de Cory Doctorow.


Creative Commons

Si les interesa como a mi las obras de ciencia ficción y fantasía van a sacarle partido a dos recopilaciones de Feedbooks, un servicio de publicación y distribución de libros.



Incluye obras de Cory Doctorow, Benjamin Rosenbaum, Peter Watts o Tom Maddox entre muchos otros.


No cometan el error de pensar que estas personas comparten su obra de este modo porque no serían capaces de venderlos de otra manera. He destacado varios autores que de cualquier modo ya venden una gran cantidad de esos libros que también comparten gratuitamente. Puede parecer ilógico o al menos curioso, les resumo los argumentos de Cory Doctorow al respecto (las negritas son mías):


Giving away ebooks gives me artistic, moral and commercial satisfaction. The commercial question is the one that comes up most often: how can you give away free ebooks and still make money?

For me -- for pretty much every writer -- the big problem isn't piracy, it's obscurity (thanks to Tim O'Reilly for this great aphorism). Of all the people who failed to buy this book today, the majority did so because they never heard of it, not because someone gave them a free copy. Mega-hit best-sellers in science fiction sell half a million copies -- in a world where 175,000 attend the San Diego Comic Con alone, you've got to figure that most of the people who "like science fiction" (and related geeky stuff like comics, games, Linux, and so on) just don't really buy books. I'm more interested in getting more of that wider audience into the tent than making sure that everyone who's in the tent bought a ticket to be there.
[...]
The good news (for writers) is that this means that ebooks on computers are more likely to be an enticement to buy the printed book (which is, after all, cheap, easily had, and easy to use) than a substitute for it. You can probably read just enough of the book off the screen to realize you want to be reading it on paper.

So ebooks sell print books. Every writer I've heard of who's tried giving away ebooks to promote paper books has come back to do it again. That's the commercial case for doing free ebooks.

Now, onto the artistic case. It's the twenty-first century. Copying stuff is never, ever going to get any harder than it is today (or if it does, it'll be because civilization has collapsed, at which point we'll have other problems). Hard drives aren't going to get bulkier, more expensive, or less capacious. Networks won't get slower or harder to access. If you're not making art with the intention of having it copied, you're not really making art for the twenty-first century.
[...]
Finally, let's look at the moral case. Copying stuff is natural. It's how we learn (copying our parents and the people around us). My first story, written when I was six, was an excited re-telling of Star Wars, which I'd just seen in the theater. Now that the Internet -- the world's most efficient copying machine -- is pretty much everywhere, our copying instinct is just going to play out more and more. There's no way I can stop my readers, and if I tried, I'd be a hypocrite: when I was 17, I was making mix-tapes, photocopying stories, and generally copying in every way I could imagine. If the Internet had been around then, I'd have been using it to copy as much as I possibly could.
[...]

Pasen y lean.

My own kind of freedom, de Steven Brust

Firefly logo

Firefly, creada por Josh Whedon, es una de las series de televisión que suelo recomendar a todo el mundo. Es ciencia ficción, no precisamente normal, pero tiene suficientes dosis de humor, acción y aventura para que pueda gustarle a cualquiera. No suele defraudar, te puede encantar o simplemente gustarte, pero la gente siempre suele agradecer la recomendación. Debería dedicar otra entrada exclusivamente a la serie.


My own kind of freedom es un fan fiction no oficial de Steven Brust. El autor tiene publicadas bastantes novelas, pero esta vez decidió publicar el relato en descarga gratuita con una licencia Creative Commons, supongo que por no pelear temas legales.


El relato tiene una estructura similar a cualquier capítulo de la serie, de hecho el gran conocimiento del autor hace que pudiese encajar perfectamente como capítulo intermedio entre la serie y la película. En este caso narra las desventuras de la tripulación de la nave Serenity cuando uno de sus negocios se tuerce en el planeta Hera. No profundizaré en la trama, el relato es corto y cualquier interesado debería leerlo.


Sí que me gustaría comentar la forma en que está escrito. Sin salir de la visión en tercera persona, el libro está dividido en pequeños capítulos centrados cada vez en uno de los personajes. Esto hace que puedas centrar la atención y describir lo que hace o piensa ese personaje, y siendo un homenaje a la serie original resulta muy curioso ver el desarrollo de los mismos. Veo perfectamente reflejados a todos los personajes, desde sus actos a sus expresiones, salvo quizá en momentos a Malcolm Reynolds (el Capitán, interpretado por Nathan Fillion).


En definitiva recomendable, una delicia especialmente para fans de la serie. Es un capitulo más, con las ventajas y desventajas de desarrollarse en tu imaginación.


Debo volver a agradecer a Angela que me lo recomendara en su momento.

El Cisne Negro, de Nassim Nicholas Taleb

El Cisne Negro

Hace unos días terminé de leer El Cisne Negro, el impacto de lo altamente improbable, de Nassim Nicholas Taleb, uno de los libros más interesantes que he leído recientemente.


NNT, como el autor se llama a si mismo, es un libanés afincado en Estados Unidos interesado estudioso de múltiples géneros, destacando entre ellos la probabilidad, el azar y la incertidumbre. Hace años se ganó (parece que muy bien) la vida como analista de bolsa. Ahora vive de la venta de sus libros, de sus charlas como divulgador científico y de su puesto como Profesor del Instituto Politécnico de la Universidad de Nueva York.


El Cisne Negro, en una mezcla de ensayo filosófico y matemático, nos cuenta de forma relativamente amena (para el tema que se trata) los problemas que tenemos hoy en día para predecir el futuro. Para ello utiliza múltiples referencias, ejemplos y metáforas. Especialmente destacable la que figura en el Prólogo y da título al libro:


Antes del descubrimiento de Australia, las personas del Viejo Mundo estaban convencidas de que todos los cisnes eran blancos, una creencia irrefutable pues parecía que las pruebas empíricas la confirmaban en su totalidad. La visión del primer cisne negro pudo ser una sorpresa interesante para unos pocos ornitólogos (y otras personas de mucho interés por el color de las aves), pero la importancia de la historia no radica aquí. Este hecho ilustra una grave limitación de nuestro aprendizaje a partir de la observación o la experiencia, y la fragilidad de nuestro conocimiento. Una sola observación puede invalidar una afirmación generalizada derivada de milenios de visiones confirmatorias de millones de cisnes blancos. Todo lo que se necesita es una sola (y, por lo que dicen, fea) ave negra.


Doy un paso adelante, dejando atrás esta cuestión lógico-filosófica, para entrar en la realidad empírica, la cual me obsesiona desde niño. Lo que aquí llamamos un Cisne Negro (así, en mayúsculas) es un suceso con los tres atributos que siguen.


Primero, es una rareza, pues habita fuera del reino de las expectativas normales, porque nada del pasado puede apuntar de forma convincente a su posibilidad. Segundo, produce un impacto tremendo. Tercero, pese a su condición de rareza, la naturaleza humana hace que inventemos explicaciones de su existencia después del hecho, con lo que se hace explicable y predecible.


[...]

Así es. Lo que nos rodea está fuertemente influenciado (o directamente provocado) por Cisnes Negros. Podríamos nombrar varios: el principio de Arquímedes, la penicilina, el 11-S, la relevancia de Internet, etc. Fueron hechos de descubrimiento o aparición casual e inesperada que cambiaron tremendamente todo lo que ha sucedido a continuación.


A pesar de la innegable existencia y efecto de los llamados Cisnes Negros, vivimos rodeados por un afán de predecirlo todo, tanto a nivel económico como social. Se acumulan los errores, y siempre hay alguien que encuentra (a posteriori) una explicación para lo que a priori era inexplicable y totalmente inesperado.


Las predicciones actuales se basan en que siga pasando lo que ya está pasando, por ello el autor destaca la importancia de lo que no está pasando o no conocemos sobre lo que está realmente sucediendo. Cualquier intento por parte de un experto de predecir algo relativamente alejado en el tiempo debe ser expuesto y denunciado como una estafa. Podemos hacer proyecciones de los datos, pero no podemos predecir. Los datos conocidos cada vez son más irrelevantes.


Uno de los conceptos más claros, que Taleb utiliza de forma recurrente en el texto, es la diferencia entre dos países ficticios: Mediocristán y Extremistán. En Mediocristán las cosas no se salen mucho de la media y la aleatoriedad es moderada. La regla de oro en Mediocristán es Cuando la muestra es grande, ningún elemento singular cambiará de forma significativa el total. Pone varios ejemplos: juntamos a mil personas y el peso de la persona más gorda del mundo nunca afectará demasiado a la media ni al total. O el consumo de calorías anual, ningún día puede suponer un consumo de calorías significativo, aunque sea Navidad y nos pasemos el día comiendo, las calorías de ese día no afectarían demasiado al consumo anual. Podemos pensar también en los ingresos de un panadero, el número de accidentes de tráfico, etc.


En Extremistán sucede todo lo contrario. Juntemos otra vez a mil personas, entre ellas metamos a Bill Gates. En este caso la riqueza de Bill Gates podría suponer sin duda el 99% de la riqueza total de los presentes. Otros ejemplos serían el número de ventas de una novela, los daños producidos por un terremoto, el índice de inflación, etc. La lista de Extremistán sería mucho más larga.


En Youtube podemos encontrar una entrevista de Charlie Rose a Taleb sobre El Cisne Negro, en inglés con subtítulos en castellano.


En definitiva, aunque algunos tramos resultan demasiado técnicos y algo áridos (el autor nos lo indica para que podamos prescindir de esos capítulos) la lectura de este libro es bastante recomendable. Ayuda a ver las cosas desde una perspectiva diferente. Quizá le sobre cierto nivel de pretendida superioridad intelectual sobre cualquiera que siga otras directrices en el campo de la estadística.


No podemos evitar estar expuestos a los Cisnes Negros, yo mismo acabo de sufrir en persona un terrible Cisne Negro, pero podemos estar preparados y mentalizados para ello.


Tengo que agradecer a mi buen amigo Félix que me comentara y prestara este libro. Me ha venido bien ahora que estoy más que nunca expuesto a la incertidumbre y la aleatoriedad.

La pirámide, de Henning Mankell

Henning Mankell es uno de mis autores de novela negra favoritos. De su serie sobre Kurt Wallander he leído casi todos, y estoy dispuesto a leer este verano los pocos que me faltan. Uno de ellos es éste.


La Pirámide es una colección de relatos cortos que nos presenta en una especie de precuela, aunque fue publicado en noveno lugar, los primeros años como policía del Inspector Wallander. El nombre del libro se debe al último de los relatos, el más interesante y complejo, que acontece justo antes de la que fue primera novela de Wallander Asesinos sin rostro.


El siguiente pasaje pertenece al inicio del primero de los relatos.


[...]
El joven Wallander residía en un viejo edificio de Rosengård. La manzana entera vivía bajo la constante amenaza de demolición. Pero a él le gustaba, aunque Mona ya le había advertido que, si se casaban, tendrían que trasladarse a otro barrio. El apartamento de Wallander constaba de una habitación, cocina y un baño minúsculo. Era su primera vivienda propia. Había adquirido los muebles en subastas y en distintos establecimientos de muebles usados. Fotografías con motivos florales o con islas paradisíacas adornaban las paredes y, puesto que su padre iba a verlo de vez en cuando, se había visto obligado a colgar también uno de sus paisajes sobre el sofá: uno sin urogallo.

Pero el elemento más importante de su hogar era el tocadiscos. Los pocos discos que tenía eran, principalmente, de ópera. Cuando recibía la visita de sus colegas, éstos solían preguntarle cómo podía escuchar aquello... De ahí que hubiese adquirido algunos discos con otro tipo de música, para ponerlos cuando tuviese invitados. Por alguna razón que a él se le ocultaba, los policías parecían ser entusiastas de Roy Orbison.

Poco después de la una, tras el almuerzo, se tomó un café y adecentó el apartamento lo mejor que pudo mientras escuchaba a Jussi Björling. Era su primer disco y estaba tan rayado que era difícil poder escucharlo bien. Y, sin embargo, solía pensar que, si se declarase un incendio en el edificio, sería lo primero que se apresurase a salvar.

Acababa de poner el disco por segunda vez cuando se oyeron unos violentos golpes en el techo que lo movieron a bajar el volumen. En aquella casa se oía todo. En el piso de arriba vivía una mujer jubilada, Linnea Almqvist, que había regentado una floristería. Cuando la mujer consideraba que su música sonaba demasiado alto, daba golpes en el suelo para que él, obediente, bajase el volumen. La ventana estaba abierta, la cortina que Mona había colgado se mecía al suave vaivén de la brisa y él se tumbó en la cama, relajado. Se sentía cansado e indolente. Tenía derecho a tomarse un descanso. Empezó a hojear un número de la revista Lektyr, que solía ocultar cuando Mona iba a visitarlo, pero no tardó en dejarla caer en el suelo, vencido por el agotamiento.

Lo arrancó del sueño un alarmante estrépito cuyo origen no fue capaz de precisar. Se levantó y fue a la cocina para ver si alguno de los enseres que allí tenía había caído al suelo, pero todo estaba en orden. Volvió entonces al dormitorio y miró por la ventana. El jardín que quedaba flanqueado por los edificios colindantes aparecía desierto. Un chándal de color azul pendía solitario de un tendedero y se agitaba, despacioso, al soplo de la brisa. Wallander volvió a tumbarse en la cama. Cuando despertó, fue para emerger de una ensoñación en la que aparecía la joven de la cafetería. Pero todo había sido impenetrable y caótico en aquel sueño.

Se incorporó de nuevo y comprobó en el reloj que eran las cuatro menos cuarto. Había estado durmiendo durante más de dos horas. Se sentó ante la mesa de la cocina y escribió la lista de la compra. Mona le había prometido comprar algo de bebida en Copenhague. Se guardó el papel en el bolsillo, se puso la cazadora, salió y cerró la puerta tras de sí.

Pero, entonces, se detuvo un momento en la semipenumbra, pues se percató de que la puerta de su vecino estaba entreabierta. Aquello era bastante extraño, dado que el hombre que vivía en el apartamento contiguo era muy reservado y había hecho instalar una cerradura adicional hacía apenas un mes. Wallander consideró la posibilidad de marcharse pero, finalmente, decidió llamar a la puerta. El inquilino vivía solo en aquel apartamento; se llamaba Artur Hålén y era marino jubilado. Cuando Wallander se mudó, él ya habitaba allí. Solían saludarse y, de vez en cuando, si se encontraban por la escalera, intercambiaban unas frases banales, pero eso era todo. El joven Wallander había observado que Hålén jamás recibía una visita. Por las mañanas, el hombre escuchaba la radio; por las tardes, veía la televisión; pero, a las diez de la noche, no se oía ya el menor ruido en su apartamento. A Wallander se le había ocurrido pensar en alguna ocasión qué pensaría aquel hombre de las visitas femeninas que él recibía; y, en especial, cómo percibiría los sugerentes ruidos nocturnos. Sin embargo, y como era lógico, jamás se le había ocurrido preguntarle.

El joven agente llamó, pues, a la puerta una vez más, pero tampoco en esta ocasión recibió respuesta. Entonces la abrió y lo llamó en voz alta, sin obtener más respuesta que un profundo silencio. Accedió, vacilante, al vestíbulo, que despedía un denso olor a hombre mayor, a lugar cerrado. Una vez dentro, volvió a llamar.

«Ha debido de olvidarse de cerrar con llave al salir», concluyó Wallander. «Después de todo, el hombre tiene más de setenta años y es normal que ande despistado.»

Echó una ojeada a la cocina. Junto a una taza de café que había sobre el hule de la mesa, halló una quiniela arrugada. Después, apartó la cortina que separaba aquella dependencia de la habitación contigua y... un grito se escapó de su garganta. En efecto, Hålén yacía en el suelo, la blanca camisa empapada en sangre. Junto a la mano había un revólver.

[...]

Los relatos siguen la línea de las anteriores novelas de Wallander, con la gracia esta vez de descubrir cómo se forjó el inspector. Aunque sin demasiado detalle, descubriremos como pasó de policía uniformado que patrullaba las calles de Malmö al departamento de Homicidios y posteriormente su traslado a Ystad. Del mismo modo, veremos brevemente el nacimiento de su relación con Mona, y cómo (y por qué) se va convirtiendo en esposa y finalmente ex-esposa.


En general no ofrece mucho detalle y estos relatos podrían ser posteriores con ligeros cambios. La situación en los momentos previos al resto de novelas se nota principalmente en la ingenuidad (de más a menos) del Inspector Wallander y la relevancia de los personajes que le rodean. A este respecto, eché mucho en falta más interacción entre Wallander y Rydberg, su mentor al que constantemente referencia en sus posteriores casos.


En definitiva, una gran opción para amantes de la novela negra y un buen comienzo para aquellos que quieran iniciarse.

Little Brother de Cory Doctorow

Acabo de terminar de leerlo y en este caso no demoro (ni olvido) la reseña ya que siento la necesidad de recomendar su lectura, ya que ha llegado a mi gracias a las sugerencias de dos buenos amigos (reseña de Pablo, reseña de Angela).


Hay varias cosas interesantes e inusuales en esta novela. La temática es altamente técnica y política, siendo la obra en cada uno de sus capítulos un gran alegato a las libertades civiles y al pensamiento crítico. Dicho esto, su lectura es bastante fácil y asequible para cualquier lector. No es nada fácil encontrar obras de este tipo que no sean extremadamente espesas o técnicamente inalcanzables para la mayoría.


La segunda cosa inusual es su licencia Creative Commons (Reconocimiento-No comercial-Compartir bajo la misma licencia 3.0 Unported), que permite a cualquiera descargar el ebook, leerlo gratuitamente, difundirlo, remezclarlo, etc. No resulta sorprendente para quienes conocemos a Cory Doctorow, que además de haber escrito varias novelas (ha sido nominado en los premios Nébula y ganó un premio Locus) es co-editor del blog Boing Boing (precisamente sobre cultura, tecnología y libertades) y fue alto directivo de la Electronic Frontier Foundation (sobre libertades civiles y derechos digitales).


Little Brother (el título es un guiño al Big Brother de 1984) narra las desventuras de Marcus Yallow, un chaval de 17 años, residente en San Francisco y aficionado a Internet, la informática en general y a destripar y cacharrear con sus propios gadgets. Todo empieza con un atentado terrorista en el Bay Bridge de San Francisco. En medio del caos generalizado uno de sus amigos es apuñalado y el grupo debe separarse de la avalancha de gente huyendo. Ésto hace que las autoridades se fijen en ellos, y el descubrimiento posterior de que Marcus y alguno de sus amigos utilizan encriptación en el teléfono provoca actuaciones más duras sobre ellos por parte de la DHS (el Departamento de Seguridad Nacional).


Cuando Marcus es liberado tras varios días de interrogatorios descubre que todo se ha convertido en un estado policial. Como podemos esperar (as seen in Real World®) parte de la ciudadanía cede encantada en muchos aspectos. Gracias a su talento y a tecnología que cualquiera puede tener en su casa, Marcus comienza a montar un sistema de Resistencia, con redes clandestinas anónimas y encriptadas, y muchos jóvenes dispuestos a luchar.


El autor aprovecha varias de estas acciones para sacar su lado más didáctico y divulgativo y explicar, a modo de sencilla introducción, algunas de estas técnicas. Nada excesivamente desconocido pero muchos lectores podrán sacarle partida. En muchos casos la técnica es puramente defensiva y busca la simple supervivencia en una ciudad controlada por las autoridades. Como ejemplo el siguiente fragmento:


[...]
Class ended in ten minutes, and that didn't leave me with much time to prepare. The first order of business were those pesky gait-recognition cameras. Like I said, they'd started out as face-recognition cameras, but those had been ruled unconstitutional. As far as I know, no court has yet determined whether these gait-cams are any more legal, but until they do, we're stuck with them.

Little Brother de Cory Doctorow"Gait" is a fancy word for the way you walk. People are pretty good at spotting gaits -- next time you're on a camping trip, check out the bobbing of the flashlight as a distant friend approaches you. Chances are you can identify him just from the movement of the light, the characteristic way it bobs up and down that tells our monkey brains that this is a person approaching us.

Gait recognition software takes pictures of your motion, tries to isolate you in the pics as a silhouette, and then tries to match the silhouette to a database to see if it knows who you are. It's a biometric identifier, like fingerprints or retina-scans, but it's got a lot more "collisions" than either of those. A biometric "collision" is when a measurement matches more than one person. Only you have your fingerprint, but you share your gait with plenty other people.

Not exactly, of course. Your personal, inch-by-inch walk is yours and yours alone. The problem is your inch-by-inch walk changes based on how tired you are, what the floor is made of, whether you pulled your ankle playing basketball, and whether you've changed your shoes lately. So the system kind of fuzzes-out your profile, looking for people who walk kind of like you.

There are a lot of people who walk kind of like you. What's more, it's easy not to walk kind of like you -- just take one shoe off. Of course, you'll always walk like you-with-one-shoe-off in that case, so the cameras will eventually figure out that it's still you. Which is why I prefer to inject a little randomness into my attacks on gait-recognition: I put a handful of gravel into each shoe. Cheap and effective, and no two steps are the same. Plus you get a great reflexology foot massage in the process (I kid. Reflexology is about as scientifically useful as gait-recognition).
[...]

Otro de los detalles remarcables del libro son las introducciones a cada capítulo. En ellas el autor nos descubre sus librerías favoritas de todo el mundo contando alguna de sus anécdotas en ellas. Las pocas que yo también conozco me encantan (Amazon, Barnes & Noble, Borders, Forbidden Planet, Waterstone's), por lo que en más de un caso me entraron ganas de coger el primer vuelo hasta tales maravillas.


Sin ser una maravilla narrativa ni una historia demasiado sorprendente, recomiendo totalmente su lectura. A cualquiera. Resulta especialmente interesante y absorbente en momentos como el actual, con un riesgo latente de terrorismo que provoca todo tipo de acciones y reacciones por parte de los gobiernos, normalmente a costa de la libertad y privacidad de los ciudadanos.


Más información, remixes, otras reseñas y múltiples formatos de descarga en la web del libro.

El Alquimista y otros relatos, de Howard Phillips Lovecraft

Howard Phillips Lovecraft

Tras haber jugado hace poco al juego de cartas La Llamada de Cthulhu LCG tuve un repentino mono de leer a Lovecraft.

Para saciarlo escogí una selección de relatos con algunos de los relatos más populares:



Me ha sabido a poco, y quizá retome el autor muy próximamente, cuando termine los libros que tengo en marcha ahora.

Os dejo con el inicio de Más allá del muro del sueño:


Con frecuencia me he preguntado si el común de los mortales se habrá parado alguna vez a considerar la enorme importancia de ciertos sueños, así como a pensar acerca del oscuro mundo al que pertenecen. Aunque la mayoría de nuestras visiones nocturnas resultan quizás poco más que débiles y fantásticos reflejos de nuestras experiencias de vigilia — a pesar de Freud y su pueril simbolismo —, existen no obstante algunos sueños cuyo carácter etéreo y no mundano no permite una interpretación ordinaria, y cuyos efectos vagamente excitantes e inquietantes sugieren posibles ojeadas fugaces a una esfera de existencia mental no menos importante que la vida física, aunque separada de ésta por una barrera infranqueable. Mi experiencia no me permite dudar que el hombre, al perder su consciencia terrena, se ve de hecho albergado en otra vida incorpórea, de naturaleza distinta y alejada de la existencia que conocemos, y de la que sólo los recuerdos más leves y difusos se conservan tras el despertar. De estas memorias turbias y fragmentarias es mucho lo que podemos deducir, aun cuando probar bien poco. Podemos suponer que en la vida onírica, la materia y la vida, tal como se conocen tales cosas en la tierra, no resultan necesariamente constantes, y que el tiempo y el espacio no existen tal como lo entienden nuestros cuerpos en vigilia. A veces creo que esta vida menos material es nuestra existencia real, y que nuestra vana estancia sobre el globo terráqueo resulta en sí misma un fenómeno secundario meramente virtual.

The Blind Watchmaker de Richard Dawkins

Hace unos días terminé The Blind Watchmaker (El relojero ciego en castellano) de Richard Dawkins, uno de los libros que me traje de Oxford, lugar del que Dawkins es ahora una de las figuras más representativas. Las librerías estaban copadas por todas o casi todas las obras de este etólogo, biólogo y divulgador científico, con especial interés hacia el Darwinismo, la evolución en general y el ateísmo.

Richard Dawkins - The Blind Watchmaker

El relojero ciego, publicada en 1986, es una de las obras más populares del autor. Dawkins explica clara y fervientemente la teoría de la evolución de Darwin, actualizando a finales del siglo XX los detalles de la misma.

El título hace referencia a la analogía del relojero de William Paley que argumentaba, más de 50 años antes de la publicación de El Origen de las Especies por parte de Charles Darwin, que la complejidad de los organismos vivos demostraría la existencia de un creador divino a semejanza de la existencia de los relojes, que hacen pensar en un relojero inteligente.

Con una narrativa cargada de ejemplos y referencias, trata en varias ocasiones de dar réplica a las diferentes teorías que han surgido, desde las más similares (el Lamarkismo, por ejemplo) a las completamente opuestas (el creacionismo). En cada caso se explican las diferencias y por qué el autor cree que son erróneas.

Una de las partes más interesantes, y por las que más se recuerda y referencia el libro, es en la que explica el potencial de los pequeños cambios evolutivos. Para ello utiliza el programa Weasel (comadreja) y una simulación para ordenador del relojero ciego (de implementación propia).

El programa Weasel, perfectamente explicado en la Wikipedia, hace referencia al conocido teorema de los infinitos monos y la máquina de escribir (un mono pulsando teclas al azar sobre un teclado durante un periodo de tiempo infinito casi seguramente podrá escribir las obras completas de Shakespeare). El objetivo del programa es más modesto, y basta con producir la frase Methinks it is like a weasel ('yo creo que se parece a una comadreja'), proveniente de Hamlet. Al final es pura estadística.

Más curioso y asombroso resulta el simulador, programado en Java por el propio Dawkins, que de manera sencilla y clara demuestra la efectividad de una serie de mutaciones aleatorias seguidas de una selección no aleatoria para producir formas complejas. Veamos como funciona:

En cada paso, tenemos el especímen actual y varias posibles mutaciones aleatorias en 15 genes, que marcarán: la forma general, el color, la profundidad de la recursión, el número de segmentaciones, la separación entre las segmentaciones y la forma que tomará (ovalada, lineal, rectangular,...). Seleccionamos un elemento y pasamos a la siguiente generación:

The Blind Watchmaker

En las primeras generaciones los progresos son muy lentos, y los cambios no demasiado bruscos. Llegamos a la décima generación:

The Blind Watchmaker

La trigésima generación:

The Blind Watchmaker

Y ya los cambios empiezan a ser más evidentes:

The Blind Watchmaker

Después de 60 generaciones (no todas con un cambio visible):

The Blind Watchmaker

Y finalmente tras 70 generaciones:

The Blind Watchmaker

Podríamos seguir eternamente y asombrarnos con las posibles figuras que se obtienen. El propio Dawkins muestra varias de ellas, algunas incluso con cierto parecido con especies reales. Podéis verlas en los enlaces y en el libro.

En definitiva, una obra totalmente recomendable para los amantes de la divulgación científica en general, o incluso para curiosos sobre el tema, dado su alto nivel didáctico.

For reasons that are not entirely clear to me, Darwinism seems more in need of advocacy than similarly established truths in other branches of science. Many of us have no grasp of quantum theory, or Einstein's theories of special and general relativity, but this does not in itself lead us to oppose these theories! Darwinism, unlike 'Einsteinism', seems to be regarded as fair game for critics with any degree of ignorance. I suppose one trouble with Darwinism is that, as Jacques Monod perceptively remarked, everybody thinks he understand it. It is, indeed, a remarkably simple theory, childish so, one would have thought, in comparison with almost all of physics and mathematics. In essence, it amounts simply to the idea that non-random reproduction, where there is hereditary variation, has consequences that are far-reaching if there is time for them to be cumulative. But we have good grounds for believing that this simplicity is deceptive. Never forget that, simple as the theory may seem, nobody thought of it until Darwin and Walace in the mid nineteenth century, nearly 200 years after Newton's Principia, and more than 2,000 years after Erastothenes measured the Earth. How could such a simple idea go so long undiscovered by thinkers of the calibre of Newton, Galileo, Descartes, Leibnitz, Hume and Aristotle? Why did it have to wait for two Victorian naturalists? What was wrong with philosophers and mathematicians that they overlooked it? And how can such a powerful idea go still largely unabsorbed into popular consciousness?

The Bro Code: Artículo 83

La lectura de The Bro Code viene amenizando mis horas de estudio ultimamente. En lugar de tomarme un descanso viendo la prensa o escuchando la radio, ahora leo unos cuantos artículos de esta bendita Biblia.

He decidido ir poniendo aquí lo más destacable.



Article 83

A Bro shall, at all costs, honor the Platinum Rule: Never, ever, ever, ever "love" thy neighbor. In particular, a Bro shall never mix it up romantically with a co-worker.

Exceptions:

  • Co-worker is an eight or better

  • You are co-worker's superior

  • Co-worker dresses a little slutty

  • Getting fired from job not such a bad thing

  • Company recently sued for sexual harassment - unlikely to happen again

  • Someone makes a bet that you can't

  • You are switching floors soon

  • You and co-worker get stuck in elevator

  • You hit the emergency button and get "stuck" in the elevator with co-worker

  • Co-worker going to be fired, or soon will be, after you sabotage co-worker's files

  • You mixed it up with co-worker before becoming co-workers

  • Co-worker hits on you

  • You are in a little bit of a rut, romantically speaking

  • Co-worker going through divorce

  • Co-worker looking pretty good lately

  • Co-worker not offended when you "accidentally" email provocative pictures of self to office


Libros recibidos

Esta misma tarde han llegado los cuatro libros que pedí la semana pasada a Amazon.co.uk.

Se pueden agrupar por parejas, y representan mis dos entretenimientos ahora mismo: las series de televisión y la programación. Ambas me entretienen sí, la primera en los momentos de ocio, y la segunda en el trabajo, aunque reconozco que (crisis y despidos aparte) disfruto bastante con lo que hago.

Por un lado:


2010-02-01 Pedido Amazon 04


y por otro:

2010-02-01 Pedido Amazon 01

Byblos está descatalogado

Tras conocer que Ediciones B está liquidando toda la serie Byblos de libros de bolsillo, esta tarde hemos pasado por el centro para ver que se podía conseguir aún.

Como era de esperar, hemos comprado más de lo razonable (principalmente ciencia ficción), pero a 3€ el libro no había duda:


  • C.J. Cherryh - Rimrunners

  • Greg Bear - Vitales

  • Mike Resnick - Santiago: Un mito del futuro lejano

  • Mary Stewart - Las colinas huecas

  • Mary Stewart - La cueva de cristal

  • Mary Stewart - El último encantamiento

  • Robert J. Sawyer - El cálculo de Dios

  • Joe Haldeman - Paz interminable

  • David Brin - Tiempos de Gloria

  • P.D. James - Una cierta justicia

  • P.D. James - Un impulso criminal

  • P.D. James - Muertes poco naturales

  • P.D. James - La calavera bajo la piel

  • Marion Zimmer Bradley - Darkover III La herencia de los Hastur

  • Marion Zimmer Bradley - Darkover IV La cadena rota

  • Bram Stoker - La joya de las siete estrellas

  • William Peter Blatty - El exorcista

  • Charles de Lint - El país pequeño



En la FNAC ya los han retirado. Todos son de La Casa del Libro, en el local de oportunidades de Gran Vía, aunque ya no quedan muchos. Si tenéis alguna librería pequeña cerca, quizá sigan teniendo.

Ha muerto Arthur C. Clarke

Uno de mis escritores favoritos.

Descanse en paz.

PD.- Que tenga que escribir en el blog después de tanto tiempo para esto...

De compras por el centro

Como no podía ser de otro modo, han caído unos cuantos. Eso sí, esta vez comprados (y pagados) a medias con Marta.

  • Donna Leon "Pruebas falsas"

  • Donna Leon "Justicia uniforme"

  • Donna Leon "Piedras ensangrentadas"

  • Donna Leon "Malas artes"

  • Jim Hougan "El ultimo merovingio"(de regalo al comprar otros)

  • C.S. Lewis "Más allá del planeta silencioso (Trilogía cósmica I)"

  • C.S. Lewis "Perelandra. Un viaje a Venus (Trilogía cósmica II)"

  • C.S. Lewis "Esa horrible fortaleza (Trilogía cósmica III)"

  • Anne Frank "Tagebuch" (sí, en alemán)

  • Henning Mankell "Viaje al fin del mundo"

  • Stephen Hawking "Brevísima historia del tiempo"

  • Brian Greene "El universo elegante"

  • Orson Scott Card "Alvin Maker V: Fuego del corazón"

  • Orson Scott Card "Alvin Maker VI: La ciudad de cristal"

  • Arthur C. Clarke "2010: Odisea dos"

  • Lois McMaster Bujold "El aprendiz del guerrero"

  • Lois McMaster Bujold "Barrayar"

  • Lois McMaster Bujold "Hermanos de armas"

  • J.K. Rowling "Harry Potter and the deathly Hallows"(en inglés, claro)

  • Reiner Wandler "Guadarrama en tren y bus. 20 excursiones"



Tocaba completar algunas colecciones...

Alatriste

Alatriste

La gripe que me tiene encerrado en casa me ha permitido ver una de las pelis que tenía pendientes. Entre todas elegí ver Alatriste, de Agustín Díaz Yanes. Me han encantado casi todos los libros de Arturo Pérez-Reverte, y la saga de Alatriste es una gran joya que recomiendo a todo el mundo. Reconozco que la saga empieza muy bien y va cuesta abajo, pero en general cumple y funciona.

Pasemos a hablar de la peli. Me ha gustado... muy poco. Me quedo con cosas buenas, pero en general es una peli muy mala.

Sobre la dirección, el principal fracaso, decir que no tiene ritmo en absoluto. En gran parte provocado por querer condensar tantas cosas en 2 horas de película sin perder fidelidad ni perder detalles ni personajes. Gran error achacable (por lo que conozco) al director, que apostó por rodar una sola película en lugar de varias o incluso una por libro.

Los libros enganchan, la peli sin embargo no tiene una trama clara. Tiene muchas subtramas de las que no se muestra inicio ni, en muchos casos, desenlace. Escenas en su mayor parte calcadas de los libros, sin nada que conecte unas con otras. Parece un resumen de la película real, un trailer de dos horas, un "En anteriores capítulos" (típico de las series americanas).

Los actores y personajes a destacar. Viggo Mortensen como Alatriste está muy bien. Le falla la voz, no por el acento, sino porque al forzarlo queda totalmente plano durante toda la película. Juan Echanove como Don Francisco de Quevedo está bien, aunque es imperdonable que en toda la película no diga ni una sola vez "¡No queda sino batirse!". Eduard Fernández cumple perfectamente, me gustó mucho. Javier Cámara como Conde Duque de Olivares está bien, salvo por la expresión forzadísima constante de la cara. Ariadna Gil bastante bien, aparece demasiado pero eso no es culpa suya.

Vamos con los palos. ¿Qué oscuro razonamiento llevó a poner a Blanca Portillo como Fray Emilio Bocanegra? Eduardo Noriega no transmite nada (as usual). Unax Ugalde y los guinistas convierten a Iñigo de Balboa en un niñato que se rige únicamente por impulsos sexuales. Elena Anaya lo mismito, la Angélica de Alquézar de la película está a años luz del personaje de las novelas. Pierde toda la mala leche, todo el interés.

La fotografía es muy buena, aunque podrían haberse complicado un poco más la vida. No es suficiente con oscurecer las escenas. Se abusa de los planos cortos por no complicarse. El vestuario y el maquillaje cumplen, tampoco creo que se les haya ido el presupuesto en esto ya que no salen más que harapos...

Las escenas de batalla son bastante lamentables, con todo lo que hemos visto ya, sin inventar nada nuevo se pueden hacer mucho mejor las cosas.

AlatristeConclusión: Si no veían suficiente material para varias peliculas, cosa criticable, debían haber hecho una sola pero en condiciones. Menos fidelidad y más cinematografía. Si no vas a desarrollar los personajes (casi ni se desarrolla el del Capitán Alatriste) empieza por eliminar varios de ellos: Fuera Malatesta (que gran decepción), fuera Angélica de Alquézar, fuera María de Castro o incluso fuera Quevedo.

Si has leído las novelas, te interesará la película (es demasiado fiel para mi gusto). Si no has leído las novelas, te resultará algo más indiferente. En cualquier caso, es interesante por la ambientación y por ser actualmente la peli más cara de la historia del cine español.

Un 5 sobre 10 en FilmAffinity.

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